Avatar, la película que cambió la forma de animar en 3D

Escrito por  Matías Cabello Enero 28, 2010

La película Avatar sorprendió por la calidad visual de sus personajes y ambientes. Las técnicas que se utilizaron en la realización del film dan inicio a un nuevo paradigma de animación en 3D.

Varias semanas antes de su estreno ya escuchamos hablar de la película Avatar. No sólo era la publicidad -herramienta básica para promocionar los productos de la industria del cine- la que nos recordaba la inminente llegada del film a las salas de todo el mundo, sino que también escuchamos a distintos  entendidos en la materia hablar de la revolución que Avatar significaría para el cine y, sobre todo, para la animación en 3D. Los expertos nos garantizaban un espectáculo visual nunca antes visto y aseguraban, sin vacilar, que Avatar sería el puntapié inicial de un nuevo paradigma. Muchos dirán que estos comentarios no fueron otra cosa que parte de una estrategia publicitaria, sin embargo, después de ver la película, uno se da cuenta de que todas esas críticas pre-estreno no estaban equivocadas.

Según James Cameron, escritor y director de este proyecto, Avatar marca un punto de inflexión en la forma en que los técnicos trabajan con efectos visuales y en cómo son experimentados por el público.

Rob Legato, supervisor de efectos especiales en Avatar y otras grandes producciones -entre las que se encuentran Apollo 13, Titanic, Armageddon y El Aviador-, ideó una forma de trabajo totalmente radical e innovadora. Esta nueva técnica permitió que Cameron observara directamente en un monitor cómo los personajes generados por computadora interactuaban con el entorno virtual, en tiempo real, mientras filmaba a los actores. De esta manera, el director logró un mayor control sobre el producto final, ya que podía trabajar sobre cada toma como si realmente estuviera en ese planeta fantástico, agregando o quitando cosas según él lo creyera conveniente. El resultado es una película que refleja la visión personal de James Cameron sobre ese mundo extraterrestre, ya que muchas decisiones que hasta hace poco tomaban los animadores en la etapa de post-producción, fueron responsabilidad del director en el set de filmación.

Secuencia en la que se ve el proceso de creación de una toma, desde la captura del movimiento de los actores, hasta el render final de la imagen.Secuencia en la que se ve el proceso de creación de una toma, desde la captura del movimiento de los actores, hasta el render final de la imagen.

Robert Powers, supervisor del departamento de arte virtual, fue parte del primer grupo que empezó a trabajar en la animación de Avatar hace cinco años. Su mayor contribución es en el desarrollo de los ambientes de Pandora: la primera vez que un Na'vi (nativo de Pandora), caminó a través de la jungla del planeta, Powers creó la jungla y animó al personaje. Powers se dedicó a lograr la iluminación y la atmósfera que James Cameron quería para los ambientes de Pandora, para eso recurrió a MotionBuilder, el producto de Autodesk desarrollado para lograr animaciones complejas de personajes y que permite la animación por captura de movimiento. Powers trabajó en el desarrollo de distintas técnicas para que Cameron pudiera realizar cambios en el medio ambiente durante la filmación sin perder tiempo, como el volumen de hojas de los árboles y las plantas.

Avatar marca un punto de inflexión en la forma en que los técnicos trabajan con efectos visuales y en cómo son experimentados por el público

Una de las técnicas más importantes para el desarrollo de los ambientes de Pandora fue la creación de biósferas generadas por computadora que "funcionaban" continuamente, es decir que la simulación de esos ambientes no se interrumpía, como si se tratara de un planeta real. Gracias a esta técnica, era posible colocar una cámara en una biósfera o domo que estaba en constante cambio, y hacer un render de una esfera de 360 grados y un radio determinado por el nivel de interacción de los personajes y los objetos con la escena.

Pandora, el planeta en donde transcurre Avatar, es un mundo fantástico, de una belleza impactante. Los artistas a cargo del diseño y animación de los ambientes de Pandora consiguieron desarrollar imágenes excepcionales.Pandora, el planeta en donde transcurre Avatar, es un mundo fantástico, de una belleza impactante. Los artistas a cargo del diseño y animación de los ambientes de Pandora consiguieron desarrollar imágenes excepcionales.

La belleza del mundo creado por estos artistas es impactante. La calidad de las imágenes logradas es excepcional. La expresión de los avatares es, sin duda alguna, la más perfecta que se haya logrado en la historia de la animación. El cuerpo, el rostro y la mirada de los Na´vi comunican tanto como sus palabras y empujan al espectador a ese mundo fantástico. El detalle con el que se trabajó este aspecto de la animación es sobresaliente. Cameron y todo su equipo de diseñadores, animadores y artistas lograron que el público se interiorizara con los sentimientos de los personajes sólo con mirarlos.

Para capturar el rostro de los actores, se colocó una cámara especial adherida a un casco que registraba todos sus movimentos y expresiones faciales.Para capturar el rostro de los actores, se colocó una cámara especial adherida a un casco que registraba todos sus movimentos y expresiones faciales.

Weta Digital es la compañía de efectos visuales que se encargó de que el producto final se viera como James Cameron lo había imaginado. De las aproximadamente 2200 tomas que componen la película, Weta Digital trabajó en 1800. Sus principales desafíos fueron lograr que los habitantes de Pandora fueran lo más expresivos posible y encontrar la forma de hacer que criaturas con seis piernas caminaran con naturalidad y que otras con cuatro alas volaran de una manera que resultara verosímil.

El mayor esfuerzo se puso en la animación de los rasgos faciales de los avatars. Weta Digital desarrolló un software que los ayudó a mejorar considerablemente el movimiento, la posición y, en consecuencia, la expresión de los ojos de los personajes animados. Uno de los grandes desafíos con los que se encontraron en Weta Digital fue la animación del movimiento de los labios en los diálogos, ya que el Facial Animation Coding System (FACS, por sus iniciales en inglés), no trabaja este aspecto de la animación.

La calidad de la animación de personajes y escenarios en 3D alcanzó un nivel que antes se creía imposible

Para la animación de las explosiones se modificó el software que las genera para simular de forma precisa el comportamiento de los gases en expansión, interactuando de forma correcta con el resto de los objetos que componen la escena.

Los responsables de los efectos visuales pusieron especial atención en la animación de las explosiones para lograr que se vieran realistas.Los responsables de los efectos visuales pusieron especial atención en la animación de las explosiones para lograr que se vieran realistas.

Otro de los grandes desafíos fue trabajar la animación en términos de cine 3D, por lo que no era suficiente con que la película se viera bien en el espacio de la pantalla, sino que los animadores debieron pensarla en términos de una sala de cine. Para lograr que el efecto tridimensional sobre el espectador fuera lo más atrapante posible, era necesario trabajar con mucha mayor precisión y un volumen de datos de animación mucho mayor que en el cine tradicional.

Recientemente se dio a conocer que Avatar superó a Titanic, también dirigida por James Cameron, en la recaudación, lo que la convierte en la película más exitosa de la historia del cine. Si bien es cierto que la cantidad no determina la calidad, directores, críticos y espectadores coinciden en que Avatar es uno de los mayores espectáculos cinematográficos de los últimos tiempos. La calidad de la animación de personajes y escenarios en 3D alcanzó un nivel que antes se creía imposible, y la posibilidad de que un software interprete los movimientos de un actor para después convertirlo en un personaje fantástico, sin perder la esencia del arte dramático, hará que, a partir de ahora, la industria del cine deba replantearse el concepto de animación en 3D.

Avatar en cifras

  • Presupuesto: u$s 280.000.000.
  • El 40% de la película es acción filmada en vivo y el 60% corresponde a gráficos fotorrealistas generados por computadora.

Para el render final de la película se usaron:

  • 4000 servidores Blade de Hewlett-Packard
  • 40000 procesadores
  • 104 terabyte de memoria ram
  • Cada minuto de película consiste de 17,8 GB de datos

Principal software utilizado para la realización de Avatar

  • Autodesk Maya
  • Pixar Renderman for Maya
  • Autodesk SoftImage XSI
  • Luxology Modo
  • ZBrush
  • Autodesk 3ds max
  • Autodesk MotionBuilder
  • The Foundry Nuke Compositor
  • Autodesk Smoke
  • Autodesk Combustion
  • Massive
  • Mudbox
  • Avid
  • Adobe After Effects
  • PF Track
  • Adobe Illustrator
  • Adobe Photoshop
  • Adobe Premiere
  • Gran cantidad de plugins para cada una de las plataformas

Otros programas que no se nombran en la lista anterior se desarrollaron especialmente para este film.

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